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Los carroñeros regulan la calidad del agua de los humedales. TA
Un estudio pionero de la UMH y la UA demuestra los beneficios de los carroñeros para los humedales

Un estudio pionero de la UMH y la UA demuestra los beneficios de los carroñeros para los humedales

Entre sus funciones se encuentran la recirculación y transporte de nutrientes, así como la regulación de la calidad del agua

Pau Sellés

Alicante

Martes, 30 de abril 2024, 11:20

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Los animales carroñeros tienen una importancia «fundamental» para el ecosistema de los humedales a escala mundial. Se trata de la principal conclusión de un estudio liderado por investigadores en ecología de la Universidad Miguel Hernández de Elche (UMH) y de la Universidad de Alicante (UA), en el cual se destaca que los beneficios que aportan estos animales superan ampliamente los posibles perjuicios. Entre sus funciones clave se encuentran la recirculación y transporte de nutrientes, así como la regulación de la calidad del agua, lo que beneficia a todo el ecosistema, desde el suelo y las plantas hasta aves y mamíferos.

Desde la universidad ilicitana recuerdan que los humedales son ecosistemas vitales debido a su capacidad para regular el ciclo del agua y prevenir inundaciones. Son hábitats críticos para una diversidad de especies, desde aves migratorias hasta peces y plantas acuáticas. Al mismo tiempo, prestan servicios ecosistémicos importantes como la purificación del agua o la captura de carbono, lo que contribuye significativamente a la salud del medio ambiente global.

Sin embargo, a pesar de estas funciones tan importantes, son uno de los hábitats más amenazados por actividades humanas: se estima que han desaparecido entre el 64% y el 71% de los humedales del planeta en el último siglo.

Entre el 64% y el 71% de los humedales del planeta han desaparecido en el último siglo

Para entender el papel que cumplen los carroñeros en los humedales, investigadores del área de Ecología de la UMH y de la UA analizaron más de 200 artículos científicos realizados en los últimos 60 años por todo el mundo. Una de las conclusiones de este análisis es que el conocimiento científico no es espacialmente homogéneo. América del Norte -con un 70% de los trabajos científicos- y Europa -con el 14%- concentraron la mayoría de las investigaciones.

Esto evidencia una falta significativa de estudios en otras partes del mundo. Pero sólo han encontrado diferencias geográficas. Algunos tipos de humedales, como los ríos y arroyos, reciben mucha más atención científica que lagos, lagunas o marismas. Ambos resultados indican la necesidad de reenfocar las nuevas investigaciones para comprender plenamente el papel de los carroñeros en los ecosistemas acuáticos a nivel global, diversificando los trabajos tanto geográficamente como en los tipos de hábitats.

Los investigadores encontraron una importante diversidad especies. Hay 176 familias de carroñeros entre los pequeños invertebrados, por ejemplo, moscas y escarabajos. También, son carroñeras 114 especies de vertebrados distribuidas en 40 familias de aves y mamíferos. Analizando de forma detallada cada estudio, los investigadores comprobaron que, durante el proceso de consumo de carroña, estos organismos desempeñaron hasta cinco funciones diferentes en el ecosistema, incluyendo la recirculación de nutrientes, la regulación de la calidad del agua y el control de patógenos.

La mayoría (el 85%) de las publicaciones analizadas, concluye que la carroña tiene un efecto positivo en todos los componentes del ecosistema, desde el suelo hasta los grandes vertebrados. Por lo tanto, afirma el estudio realizado por investigadores de la UMH y la UA, mejorar nuestra comprensión sobre los carroñeros y la carroña en los humedales es crucial para evaluar sus funciones actuales y futuras en medio del cambio global.

Control de enfermedades

Los responsables del artícula aseguran que sería conveniente conocer el movimiento de nutrientes esenciales para la vida, como el fósforo o el nitrógeno, que resultan limitantes en algunos ecosistemas. También, recomiendan realizar más esfuerzos para comprender su influencia en el control de enfermedades, ya que se espera un aumento en la ocurrencia y magnitud de eventos de mortalidades masivas. Este conocimiento permitirá una gestión más efectiva de los humedales y contribuirá a su conservación a largo plazo.

Este estudio ha sido publicado en la revista Biological Reviews y fue llevado a cabo por un equipo multidisciplinar compuesto por los investigadores Adrian Orihuela Torres y Esther Sebastián González, de la UA, y los investigadores del área de Ecología de la UMH José Antonio Sánchez Zapata, Francisco Botella y Juan Manuel Pérez-García; en colaboración con investigadores del Instituto de Estudios Sociales Avanzados (IESA-CSIC), la Estación Biológica de Doñana (EBD-CSIC), la Universidad de Granada y la Universidad de Murcia.

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